Religious and Natural Law

This week’s alumni dvar torah is by Jonathan Mansfield

The first of this week’s parshiyot, Acharei Mot contains God’s prohibitions on illicit sexual behavior. This chapter has come up frequently in discussions, where I live in Washington DC, as the Supreme Court heard oral arguments about same-sex marriage this week.

These laws on sexual behaviors are introduced with an interesting phraseology.

   4-5:ויקרא פרשת אחרי מות פרק יח

‘את משפטי תעשו ואת חקתי תשמרו ללכת בהם אני ה’ אלקיכם. ושמרתם את חקתי ואת משפטי אשר יעשה אתם האדם וחי בהם אני ה

 Leviticus 18:4-5

My judgments you shall do and my laws you shall guard, to walk therein, I am the Lord, your God. And you shall guard my laws and judgments, which a man shall do, and he shall live by them, I am the Lord.

Rabbi Meir Simcha of Dvinsk in his commentary on the bible, the Meshech Chochmah ( משך חכמה )  picks up the strange redundancy here, that we are told twice about משפט (mishpat) and חוק (chok), but in the first case we need to “do” the משפט (mishpat)  first and then “guard” the חוק (chok) afterward, whereas in the second case we need to “guard” both the חוק (chok) and then משפט (mishpat).

Rabbi Meir Simcha explains that the key to understanding this redundancy is understanding that, in the first case, God is addressing the Jewish people as a whole, collectively. In the second case, He is speaking to each of us as individuals.

משך חכמה

הביאור כך: דהאומה בכללה תכליתה שיתנהגו על פי דרכי התורה וה’ יהיה אלקיהם, כי אין ה’ מיחד את שמו על הפרטי, כי הפרטי בלא צירוף כללי אינו תכליתי כלל. והנה האומה בכללה נקל אצלה להיות נזהר בחוקים – המה דברים הדתיים – מלהיות נזהר במשפטים – המה הנימוסיים והמשטר, חוקות הקבועים בשכל ובהנהגה הנכונה. וכשלונה של ירושלים יוכיח, שהוכיחן הנביא (ישעיה א, יב): “מי ביקש זאת מידכם רמוס חצרי וכו’ ועתה מרצחים. כספך היה לסיגים וכו'”, הרי בחוקים היו נזהרים ומקיימים כל מצוות הדתיות, רק במשפטים היו סוררים

 Meshech Chochmah

Behold!  It is easier for the Nation as a whole to be careful with the חוקים (chukim) – the ecclesiastical matters – than it is to be careful with the משפטים  (mishpatim) the ethical norms and rules, laws that are established by logic and proper behavior.

The Meshech Chochmah brings proof from the verses in Yeshayahu:

ישעיה א

יב כִּי תָבֹאוּ, לֵרָאוֹת פָּנָי–מִי-בִקֵּשׁ זֹאת מִיֶּדְכֶם, רְמֹס חֲצֵרָי  … כא אֵיכָה הָיְתָה לְזוֹנָה, קִרְיָה נֶאֱמָנָה; מְלֵאֲתִי מִשְׁפָּט, צֶדֶק יָלִין בָּהּ–וְעַתָּה מְרַצְּחִים.  כב כַּסְפֵּךְ, הָיָה לְסִיגִים; סָבְאֵךְ, מָהוּל בַּמָּיִם

Isaiah 1

12 When you come to appear before Me – Who asked you to tread my courtyard (in Beit HaMikdash)?…. 21 How you have changed to a city of harlot, from a city of justice…to one of killers. 22 Your silver exchanged for tin and diluted wine with water.

The Prophet Isaiah is protesting; he says there is no point to fulfilling the religious laws when they act as killers and thieves.

In other words, it is easy for a group to follow religious rules, but it is difficult for a group to be moral. It is only when we are in a group that we feel jealousy, competition, desires for power and control. If we were all alone, we wouldn’t have those temptations. That is why when we are addressed collectively, the priority is given first to the moral behavior, משפטי תעשו .

However, the Meshech Chochmah emphasizes that the opposite is true for the individual, where morality comes naturally, everyone inherently understands some concept of the Golden Rule, but religious rules are less natural.

משך חכמה

.. אולם יחיד הפרטי לו לבדו נקל להיות זהיר במשפטים – שמשיגים מצד השכל ומצד הנימוס – וכמו (שבת לא, א) “כל מה דסני לך לחברך לא תעביד”, עד כי קראו בירושלמי (קידושין א, ז) מצות כיבוד אב ואם מצוה קלה, מפני שהיא מושגת מצד השכל הישר בלא ציווי דתי. ואמרו עליה (ירושלמי שם) שהיא כפריעת חוב…בזה הכתובים מאירים, שמתחילה מדבר על כלליות האומה, ולכן אמר “את משפטי תעשו” [שזה צריך להזהיר קודם אצל הכל, שבזה יפרצו תחילה] “ואת חוקותי תשמרו” [שבזה יעשו סייגים וגדרים] “ללכת בהם” – להתקיים בהם – “אני ה’ אלקיכם”. ואחר זה הזהיר הפרטי: “ושמרתם את חוקותי” [שזה נגד השכל וצריך להזהירו קודם] “ואת משפטי” – שבשניהם יעשה סייגים – “אשר יעשה אותם האדם וחי בהם” – שיקנה חיי עלמא, שיפה קורת רוח בעולם הבא יותר מכל חיי העולם הזה (אבות ד, יז). מה שאין כן בהכלל, התכלית באומה בעולם הזה, כאשר האריכו הקדמונים

As a community, we must emphasize moral behavior in the here and now, we must be this-world focused and concentrate on justice in our world today. Only after we establish a foundation of moral behavior can we add on religious stringencies. We don’t have the luxury of applying religious stringencies on a group that is morally lacking. But for the individual, for whom morality comes naturally, he does not require the same emphasis on matters of justice before realizing his religious obligations, and he has the privilege of being strict with himself, on an individual level, in both parts of his life.

Jonathan Mansfield (SBM 03) is a Business Process Improvement specialist at the Office of Comptroller of Currency (OCC).  When not traveling, he lives in Foggy Bottom, Washington, DC, around the corner from the Lincoln Memorial.

Advertisements

Leave a comment

Filed under Uncategorized

Comments are closed.